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What is Copyright? Why is it important?

Giselle Ayala Mateus, Esq.

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Copyright covers a wide, evolving range of original works from music to architectural designs to computer software. We help our clients protect their copyrights and keep on top of changes in copyright law to provide cutting-edge advice.

While works become copyrighted when they are fixed in a tangible medium, formal registration of copyrights provide owners with very important leverage should copyright infringement occur.

At G.A.M. Law Office our services include copyright registration, strategy, counseling, auditing, agreements, acquisition, lawsuits, and licensing.

Copyright is the legal protection of the work of an artist or a creator. Movies, photos, videos, music, marketing materials are protected under Copyright Law. A work is protectable under copyright law if it is tangibly fixed, and an original form of expression. In the United States, copyright law is governed by federal law, specifically, the Copyright Act of 1976. Under the Copyright Act it is against the law to copy, display, reproduce or exploit a work of an author without authorization.

¿Protege el derecho de autor las ideas?

Los derechos de autor no cubren el "robo de ideas". Sin embargo, si una idea se transforma en una obra literaria, una foto, un cortometraje, una coreografía o cualquier otra creación tangible, entonces está protegida por la ley de derechos de autor. Ahora bien, es importante entender que las ideas y la información pueden estar protegidas por otros medios como los acuerdos de no divulgación, las estrategias de secreto comercial, etc.

¿Por qué necesita protección de los derechos de autor?

Artists and businesses who produce something, whether it’s an online blog, a unique photo, a screenplay, a poem, a movie need to pursue copyright protection. Otherwise, there can be victims of copyright misappropriation and end up without legal protection. As opposed to other jurisdictions, in the United States, you need a copyright registration before you can sue for copyright infringement. Additonally, if you register your work with the U.S. Copyright Office either (1) within three months of publication or (2) before the infringement starts, you are entitled to statutory damages. Statutory damages are monetary damages that you don’t have to prove, if you are not entitled to Statutory Damages, then, you have to prove damages in other to recover from the party who used your work without authorization. Considering the cost of litigation, proving damages can be burdensome for some creators.

Statutory damages can be awarded by a judge or jury to a copyright owner in a copyright infringement suit. Statutory Damages are established by Section 504 of the Copyright Act. Statutory damages are usually between $750 and $30,000 per work. However, the damage amount can be increased up to $150,000 per work if the infringement is found to be willful (intentional). If the infringement is “innocent” (the infringer did not know) damages can be reduced to a minimum of $200 per work.

La indemnización por daños y perjuicios se concede "por obra" infringida. Por ejemplo, si Bob toma cinco fotos únicas de Duck sin permiso y las muestra en su sitio web, Duck, como propietario de los derechos de autor, podrá recuperar los daños y perjuicios legales por cada una de las obras, hasta un total de cinco indemnizaciones. Si un juez ordena el pago de una indemnización por daños y perjuicios equivalente a 750 dólares por obra, Duck tendrá derecho a una indemnización total de 3.750 dólares.

¿Qué es una obra derivada?

El artículo 103(a) de la Ley de Derechos de Autor establece expresamente que la materia protegida por los derechos de autor incluye las obras derivadas. Una obra derivada se define como "una obra basada en una o más obras preexistentes...". El concepto de obra derivada puede ser muy amplio. Las obras derivadas más comunes pueden ser una traducción, una ficcionalización, una versión cinematográfica de una obra literaria anterior, una grabación sonora, una reproducción artística y cualquier otra forma en la que se pueda refundir, transformar o adaptar una obra.

El problema de las obras derivadas es que pueden suponer una infracción de los derechos de autor. Por eso lo mejor sería que los artistas crearan su obra con absoluta independencia. Sin embargo, sería absurdo reconocer que, en cierta medida, todas las artes y las ciencias se basan, en parte, en el trabajo preexistente de otros. Dicho esto, si una obra que se ha inspirado en otra es lo suficientemente única como para satisfacer el requisito de originalidad de la ley de derechos de autor, esa obra en sí misma no puede constituir una infracción.

Cuando pensamos en las obras derivadas, es importante entender que la ley no se refiere a todas las obras que toman prestado algún grado de una obra preexistente. Una obra derivada se consideraría infractora si lo que se toma prestado consiste en algo más que ideas, sino que es realmente una copia no autorizada de una obra preexistente con variaciones menores o insignificantes.

Se necesita permiso para crear obras derivadas

Según las leyes de derechos de autor, el titular de los derechos de autor es el principal titular del derecho a crear obras derivadas. El titular de los derechos de autor tiene derecho a preparar y distribuir obras derivadas basadas en la obra original protegida por derechos de autor. A menos que se acuerde lo contrario, el derecho a crear obras derivadas es exclusivo. Por lo tanto, si una obra protegida por derechos de autor se utiliza para crear una obra derivada sin el correspondiente permiso del titular de los derechos, la obra derivada no autorizada suele constituir una infracción de los derechos de autor. Por lo general, para crear una obra derivada, debe adquirir una licencia del titular de los derechos de autor de la obra original.

Dominio público

Si la obra original que quiere utilizar para crear su obra derivada es de dominio público, entonces no necesita ningún permiso. Una obra de autor pasa a ser de dominio público cuando el autor original renuncia a los derechos de la obra o cuando los derechos de autor expiran. En estos casos, no se necesita ningún permiso para utilizar la obra creativa. El tiempo de expiración de una obra con derechos de autor puede variar de una obra a otra. Sin embargo, la norma general en EE.UU. es que un autor conserva los derechos de autor de su obra durante toda la vida más 70 años después de la muerte del autor.

Obras publicadas de forma anónima

Si la obra subyacente se publica de forma anónima, los derechos de autor durarán 95 años a partir de la publicación o 120 años a partir de la creación (lo que sea más corto). Una vez transcurridos esos plazos, la obra entra en el dominio público.

Protección de los derechos de autor de las obras derivadas

A derivative work is entitled to separate copyright protection. In other words, the author of a derivative work may also be a copyright holder. The legal interests of the creator of the derivative work are separate and independent from the copyright in the preexisting materials used as the basis for the derivative work. A derivative work is entitled to copyright protection as long as the elements added to the underlying work constitute sufficient contributions so as to warrant the recognition of separate legal protection.

Se consideró que las siguientes contribuciones eran suficientes:

  • Un arreglo original de una canción folclórica.
  • Nuevo material contenido en un catálogo.
  • Selección de escenas de una serie de películas de Charles Chaplin para su incorporación en una compilación, en la que la originalidad se encontró en la selección de escenas particulares, el orden, el tiempo, el ritmo y el tema.

Regarding the scope of the copyright protection for the derivative work, it covers only the additions, changes, or other new material appearing for the first time in the derivative work. Regarding the copyright interest in the original work, the protection of the derivative work will not affect the copyright protection, status, scope, or duration of the copyright held in the preexisting work. The new copyright will not imply any rights in the preexisting material unless permission has been granted to create the derivate work. Derivative copyright protection will not extend to any preexisting material, like previously published or previously registered works, or works in the public domain.

Esto significa que la ley de derechos de autor no le permite ampliar la duración de un derecho de autor sobre un material preexistente simplemente creando una obra derivada. Puede registrar una reclamación de derechos de autor en una obra derivada en línea a través del portal de registro de derechos de autor de Estados Unidos, donde se le pedirá que proporcione información sobre el registro anterior del material preexistente utilizado en la creación de la obra derivada, el año en que se creó la obra derivada y una descripción del nuevo material añadido a la obra derivada.

Obras derivadas frente a obras colectivas

Una cuestión común en relación con los derechos de autor de las obras derivadas es la determinación de quién es el propietario de los derechos de autor. Aquí es importante distinguir las obras derivadas de las obras colectivas. De acuerdo con la Sección 103(a) de la Ley de Derechos de Autor, las obras colectivas son obras independientes y separadas en sí mismas que normalmente implican los esfuerzos coordinados de uno o más autores y pueden incluir materiales protegidos por los derechos de autor y materiales no necesariamente protegibles por los derechos de autor. Una obra colectiva suele ser una compilación o colección de varias obras preexistentes. A diferencia de una obra colectiva, una obra derivada toma una obra preexistente y la transforma. Las obras colectivas son publicaciones periódicas, antologías o enciclopedias, etc.

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